Bravo Films Logo
About
about
Projects
news
Contact Us
contact
 
Bravo Films in the Media

Operation Peter Pan [English translation by Progreso Weekly]

Sandra Russo

That's the title of the documentary that Estela Bravo premiered in 2010, which, in homage to the Cuban-American filmmaker, was shown at the recent Unasur Cinema Festival, along with another documentary about the rescued grandchildren in Argentina, "Who Am I?"

Truth is, I attended the screening out of the respect I have for Estela Bravo, but my interest was focused on the documentary on Argentina. Yet, once the story of the Pedro Pan children unfolded on the screen, the incredible, the undisclosed, the sadistic and at the same time deeply lovable story of the psy-ops war that the CIA waged between 1960 and 1962, I was touched so deeply that I was prompted to retell the story here, because I think that Bravo works to deepen and multiply the conscience of some things that happen worldwide.

I had no idea of what Operation Peter Pan had been, so I was assaulted by the images of the camps for children in Miami and other U.S. cities, created to house the more than 14,000 children, ages 2 to 16, who were sent out of Cuba by their parents to save them from the communist bogeyman.

First they sent the boys 10 and older from wealthy families. Then, the younger children from the petty bourgeoisie; later the littlest girls and the youngest boys. The scenes at the airport are heart-rending: the parents waving their hands, weeping behind a glass partition; the children, desolate as they board the American Airlines planes. Those parents who let go of their children, in many cases never to see them again, had been deceived.

That was my first impact, an awful shock. I had gone to see a documentary on how the Argentine dictatorship split thousands of families and appropriated the identity of hundreds of children, and was looking at a precedent that showed how – before the social networks existed, before the global concentration of the communications media –a monstruous lie was implemented that split thousands of other families, who, wishing to protect the children, turned them over to orphanages in the United States. But they were trying to protect them from something that never happened.

In complicity with the Miami Roman Catholic Church, the CIA falsified, printed, distributed and publicized an alleged law by the new Cuban government whereby the government would strip the parents from the rights to their own children, whom they would send to the Soviet Union to do forced labor.

When people talk about psychological warfare, this is what they refer to. Outrageous deceit. Fifty years later, it is obvious that this cock-and-bull story was intended to create a communist specter that eats children alive, plus spread other horror tales. In 1960, however, the parents of more than 14,000 Cuban children fell for it.

The embassy of the United States in Havana issued ad hoc visas for children under 16 but not for their parents. The children, each carrying a suitcase, were sent in packed airliners to an uncertain fate in crowded camps for delivery to families that concealed their origin. Later they were separated, mixed, submerged in a tale of confusion where they all felt like abandoned children.

Thirty years after Operation Peter Pan, one of the girls, Elly Chovel, decided to track down other Pedro Pan children because she felt the urgent need to clear up the life they had led, marked by the lie that had been foisted on their country of birth.

Chovel managed to contact about 2,000 of those poor children, by then men and women with U.S. lives, all of whom bore the open wound inflicted on them at an early age. Many of them had been abused, both in the orphanages and reform schools and in the homes of foster parents.

Estela Bravo refers frequently to Elly Chovel, whose story and voice – sweet yet forceful – runs through the documentary. Elly's dream was to return to Cuba and close the circle of her life but that dream was not to be. She died in 2007.

Bravo's documentary covers the return trip made by five former Pedro Pans, now middle-age men and women, in 2009.

"I left Cuba, but Cuba never left me," says Candi Sosa, a singer. The images of Candi singing as a child in a camp to build up courage, contrasted with film of the adult Candi, a woman with the same strong voice, singing the same song, represents the vital, latent and powerful wish conveyed by the documentary: tie the loose ends, find the missing links, unravel everyone's melancholy, and be healed.

Chovel was a woman who hated no one. She was 14 when she was sent to Miami and kept more memories than others who had been sent at earlier ages. Memories of Cuba. She loved Cuba.

The five Pedro Pans who returned to the island in 2009 shared that spirit. Something inside them had not been bent. They retained their love for the sounds of Cuba, its flavors, its language, what each one calls "the homeland."

The five tell their stories to the pioneers of La Colmenita, during a meeting in the children's classroom. The children look with pity, with tear-filled eyes, with compassion at those five "gringo-looking" adults who tell them how different their childhood was.

In interviews, separately or in a group, they narrate scenes that they've never forgotten. The silence in the camps at night. The children's voices shouting "daddy" or "mommy." Once the imaginary monster that chased and captured them was defeated, the documentary starts telling about political cruelty in its starkest form, but as it goes on it starts to talk of love. And the topic of love stays with you long after you leave the cinema.

(From the Argentine newspaper Pagina 12)

****************


Operación Peter Pan
Pagina 12 • 26 septiembre, 2013

Por Sandra Russo

Así se llama el documental que Estela Bravo estrenó en 2010, y que en el homenaje a la realizadora norteamericano-cubana en el reciente Festival Unasur Cine se proyectó junto a otro que habla de los nietos recuperados argentinos, ¿Quién soy yo? La verdad, elegí asistir por el respeto que me merece Estela Bravo, pero mi interés estaba centrado en este último. Y sin embargo, una vez en mi butaca, cuando empezó a desplegarse en la pantalla la historia de los Pedro Panes, lo increíble, lo invisibilizado, lo sádico y al mismo tiempo lo profundamente amoroso que Bravo logró contar sobre esa operación de guerra psicológica de la CIA que tuvo lugar entre 1960 y 1962, tocó una fibra tan fina, y tan inesperada, que no puedo menos que rendirle el pequeño tributo de multiplicar aquí aquella historia, porque creo que Bravo trabaja para eso: para ahondar y multiplicar la conciencia de algunas cosas que pasan en el mundo.

Estela Bravo nombra mucho a Elly Chovel porque su sueño era volver a Cuba a cerrar el círculo de su vida, pero no llegó a tiempo.

Como no tenía ni idea de lo que había sido en realidad la Operación Peter Pan, fui tomada por asalto por las imágenes de los campamentos para niños de Miami y otras ciudades norteamericanas creados para alojar en esos dos años a los más de 14 mil niños de entre 2 y 16 años que fueron enviados desde Cuba para salvarlos del cuco comunista. Primero mandaron a los varones mayores de 10 años de la clase alta, después a los menores de la pequeña burguesía, después a las nenas, después a los niños más chiquitos. Las escenas del aeropuerto son desgarradoras: los padres agitando las manos y quebrados en llanto detrás de un vidrio, los niños desolados subiendo a los aviones de American Airlines. Esos padres y madres que se desprendían de sus niños, a muchos de los cuales no volvieron a ver más, habían sido engañados.

Ese fue el primer y atroz impacto. Yo había ido a ver un documental sobre cómo la dictadura argentina partió a miles de familias y se apropió de la identidad de centenares de niños, y tenía allí un antecedente sobre cómo –-antes de que existieran las redes sociales, antes de la concentración globalizada de los medios de comunicación– se había implementado una mentira monstruosa que partió al medio a otras miles de familias que, queriendo proteger a sus hijos, los entregaron para que crecieran en orfelinatos norteamericanos. Pero los protegían de algo que nunca iba a pasar.

En complicidad con la Iglesia de Miami, la CIA falseó –imprimió, distribuyó, propagandizó– una presunta ley del nuevo gobierno cubano, según la cual el Estado les quitaría la patria potestad de los hijos a sus padres, para enviarlos a hacer trabajos forzados en la Unión Soviética. Cuando se habla de guerra psicológica, se habla de esto. De engaño cerril. A cincuenta años de distancia es obvio que la patraña tenía por objeto la creación del fantasma del comunismo que se come crudos a los niños y otros cuentos de terror pero, en 1960, los padres y las madres de más de 14 mil niños cubanos se lo creyeron. La Embajada de Estados Unidos expidió visas precarias para menores de 16 años, pero no para sus padres. Los mandaban en charters colmados, con sus valijitas, a un destino incierto que desbordó los campamentos para niños y terminó incluyendo a muchas familias que les ocultaron sus orígenes.

Después los separaron, los mezclaron, los sumergieron en una historia de confusión donde todos ellos se sintieron niños abandonados. Recién treinta años después de la Operación Peter Pan, una de aquellas niñas, Elly Chovel, se propuso rastrear a otros Pedro Panes porque la urgía la necesidad de pasar en limpio la vida que habían vivido, marcada por la mentira que había pergeñado el país en el que vivían. Logró ponerse en contacto con unos 2 mil de aquellos pobrecitos, ya hombres y mujeres con vidas norteamericanas, y sin embargo todos con una herida abierta desde la temprana infancia. Muchos de ellos fueron abusados, tanto en los orfelinatos y reformatorios como en casas de familias adoptantes.

Estela Bravo nombra mucho a Elly Chovel, cuyo relato y su voz dulce y energética es uno de los ejes del documental: porque el sueño de Elly era volver a Cuba a cerrar el círculo de su vida, pero no llegó a tiempo. Murió en 2007. El documental de Bravo recoge el viaje de regreso que hicieron cinco ex Pedro Panes, ahora hombres y mujeres de mediana edad, en 2009. “Yo me fui de Cuba, pero Cuba nunca se fue de mí”, dice Candi Sosa, cantante. El ensamble de imágenes de Candi cantando –de niña– en el campamento, dándose fuerza, con la Candi adulta que conserva la misma voz caudalosa y canta la misma canción, quizá sintetice el deseo vital, latente, poderoso que transmite el documental: atar los cabos, unir los hilos sueltos, desenredar la melancolía que ostentan todos ellos, y sanarse.

Chovel era una mujer que no odiaba. Tenía catorce años cuando fue enviada a Miami, y guardaba más recuerdos que otros que habían sido llevados más pequeños. Recuerdos de Cuba. Amaba a Cuba. Los cinco Pedro Panes que volvieron en 2009 a la isla compartían ese espíritu: algo en su interior no había sido doblegado, y persistía el amor por sus sonidos, sus sabores, su lengua, por lo que cada uno, en su propio relato, llama “la patria”.

Los cinco les cuentan sus historias a los pioneros de La Colmenita, en una reunión cristalina que mantienen en un aula. Los niños miran con piedad, con ojos humedecidos, con compasión a esos cinco adultos de aspecto gringo que les cuentan qué diferentes fueron sus infancias. En entrevistas, por separado o grupales, narran escenas de las que no han podido olvidarse nunca. El silencio nocturno de los campamentos. Las voces infantiles gritando “papi” o “mami”. Ya en Cuba, vencido ese monstruo imaginario que los acechó y los capturó, el documental empieza narrando la crueldad política en su faz más descarnada, pero a medida que avanza empieza a hablar de amor; y sigue hablando de amor mucho después de que uno se va del cine.

(Del periódico argentino Pagina 12)
Email Us
Films
Biography
Comments
Press
Photo Gallery
Fidel: The Movie
Home Page